Dentro de la misión de la NASA para cazar ‘súper-Tierras cercanas’ con el Telescopio Espacial James Webb


La NASA planea explorar dos súper-Tierras cercanas con su nuevo Telescopio Espacial James Webb.

Con el Telescopio espacial James Webb (JWST) Acercándose al modo de funcionamiento completo, la agencia espacial de EE. UU. se está preparando para investigar dos exoplanetas rocosos llamados 55 Cancri e y LHS 3844 b.

La NASA planea explorar súper-Tierras cercanas con su nuevo Telescopio Espacial James Webb.

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La NASA planea explorar súper-Tierras cercanas con su nuevo Telescopio Espacial James Webb.Crédito: Getty
La agencia espacial estadounidense se prepara para investigar dos exoplanetas rocosos llamados LHS 3844 b y 55 Cancri e.

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La agencia espacial estadounidense se prepara para investigar dos exoplanetas rocosos llamados LHS 3844 b y 55 Cancri e.Crédito: NASA

Las súper-Tierras son una clase de planetas en el sistema solar exterior con una masa mayor que la de la Tierra pero significativamente menor que la de Urano y Neptuno, que son respectivamente 14,5 y 17 veces la de la Tierra.

Estos tipos de planetas son de interés para los investigadores porque no existen en nuestro sistema solar y pueden ofrecer nuevos conocimientos sobre planetas similares a la Tierra.

Específicamente, pueden «ayudarnos a comprender cómo era la Tierra primitiva cuando era cálida como lo son estos planetas hoy», dijo Laura Kreidberg del Instituto Max Planck de Astronomía.

En su primer año, JWST se centrará en gran medida en dos de estos exoplanetas: 55 Cancri e, un planeta increíblemente caliente cubierto de océanos de lava, y LHS 3844 b, un mundo pequeño y frío.

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Estas observaciones se llevarán a cabo bajo el Programa de Observadores Generales del Ciclo 1 de Webb.

“Los programas de General Observer se seleccionaron de manera competitiva mediante un sistema de revisión doble ciego, el mismo sistema que se usa para asignar tiempo en el Hubble”, dijo la NASA.

55 cancri e

También conocido como Janssen, 55 Cancri e se encuentra a solo 50 años luz de la Tierra.

Orbita su estrella similar al Sol llamada Copérnico a una distancia de solo 1,5 millones de millas.

Esta proximidad ha llevado a la «superficie fundida del planeta [which] es completamente inhabitable», dijo la NASA en un comunicado.

«Con temperaturas superficiales muy por encima del punto de fusión de los minerales típicos que forman rocas, se cree que el lado diurno del planeta está cubierto de océanos de lava».

Al examinar 55 Cancri e, los investigadores esperan aprender más sobre su atmósfera y si el planeta está «bloqueado por mareas», lo que significa que un lado mira hacia la estrella en todo momento.

“Si hay una atmósfera, [Webb] tiene la sensibilidad y el rango de longitud de onda para detectarlo y descubrir de qué está hecho», dijo Renyu Hu del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA en el sur de California.

LHS 3844b

El segundo planeta que Webb estudiará es LHS 3844 b, ubicado a unos 49 años luz de distancia.

Al igual que 55 Cancri e, LHS 3844 b también orbita muy cerca de su estrella, completando una revolución en solo 11 horas.

Sin embargo, debido a que su estrella es mucho más pequeña y fría que Copérnico, el planeta no es tan caliente como 55 Cancri e.

Las primeras observaciones del Telescopio Spitzer de la NASA también muestran que es muy poco probable que el planeta tenga una atmósfera densa o sustancial.

Y aunque Webb no puede fotografiar directamente la superficie del exoplaneta, los investigadores podrán utilizar la espectroscopia para identificar su composición.

«Resulta que diferentes tipos de rocas tienen diferentes espectros», explicó Laura Kreidberg del Instituto Max Planck de Astronomía.

«Puedes ver con tus ojos que el granito es de color más claro que el basalto. Hay diferencias similares en la luz infrarroja emitida por las rocas».

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Durante las últimas tres décadas, los investigadores han descubierto varios exoplanetas súper terrestres, pero la mayoría de ellos siguen siendo un misterio.

Debido a esto, los investigadores esperan explorar más de estos planetas y sus respectivas estrellas, y con la ayuda de JWST, eso es más posible que nunca.

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